Vida de la EEI, clave para llegar a Marte

Llevar humanos a Marte requerirá una investigación médica detallada en la Estación Espacial Internacional hasta al menos el 2020, dijo la científica líder del programa, presentando un plazo que supera en cinco años el actual pronóstico de presupuesto de la NASA.

Extender la vida de la estación, un proyecto de 16 naciones valorado en 100.000 millones de dólares que está cerca de su finalización después de más de una década en construcción, fue una sorpresiva propuesta del panel presidencial que revisa el programa espacial humano de Estados Unidos.

El reporte del equipo de estudio será entregado a la Casa Blanca esta semana, pero se prevé que no se publicará hasta mediados o fines de septiembre.

El panel también dijo que al presupuesto anual de 18.000 millones de dólares de la NASA, del cual la mitad se gasta en proyectos espaciales con humanos, le faltan 3.000 millones de dólares anuales para poder financiar Constellation, la iniciativa de exploración que la agencia planea lanzar una vez que retire la flota de transbordadores y los programas de la estación.

«La NASA necesita la Estación Espacial Internacional», dijo la científica Julie Robinson. «Una estadía de seis meses en la estación espacial es la mejor analogía que podemos obtener para un transporte de microgravedad de seis meses a Marte en el futuro».

Los científicos, que buscan desarrollar contramedidas contra la exposición a la radiación, la pérdida ósea y otros efectos provocados por las largas estadías en el espacio, estiman que necesitarán mantener la estación operativa hasta al menos el 2020 para garantizar «que el próximo paso más allá de la órbita de la Tierra (sea) un paso seguro para la humanidad», dijo Robinson.

La NASA planea gastar alrededor de 2.500 millones de dólares por año para las operaciones de la estación espacial hasta el 2015.

Cerrar la estación sólo cinco años después de que se haya terminado podría irritar a socios de Estados Unidos como Rusia, Europa, Japón y Canadá, que han invertido fuertemente en el programa y están buscando recompensas, dijeron los miembros de la Comisión de Planes de Vuelos Espaciales con Humanos durante audiencias públicas.

Sally Ride, jefa de la subcomisión y ex astronauta, dijo que su grupo había hallado un apoyo generalizado para continuar e incluso reforzar el programa de la estación más allá del 2016.

«No acordamos con esa perspectiva», dijo Ride. «Creemos que desmantelar la EEI en el 2016 no tiene sentido».

En tanto, el transbordador Discovery y siete astronautas llegaron a la estación el domingo para cumplir con una misión de nueve días.